En Estados Unidos, la desaparición de los periódicos locales pesa sobre el funcionamiento de la democracia

la extinción de la prensa local se está acelerando en Estados Unidos. En 2022, los periódicos locales habían cerrado a un ritmo de dos por semana, según la escuela de periodismo de la Universidad Northwestern (Illinois). En 2023, la media se situó en 2,5 cierres semanales, indica el informe anual publicado en noviembre por la universidad. Más de 130 periódicos han cerrado o han sido absorbidos, un fenómeno que muchos expertos parecen vinculado a los dramas actuales de la democracia estadounidense: desinformación, corrupción, polarización.

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En menos de veinte años, una cuarta parte de los periódicos estadounidenses han quebrado. Más de 200 de los 3.143 condados del país están ahora planificados como “los desiertos de las noticias” (“desiertos de información”): ya no tienen periódicos locales. En más de 1.500 otros, sólo hay una fuente de noticias regional, normalmente semanal. Uno de cada cinco estadounidenses vive en una de estas zonas de falta de información.

“La pérdida de estos periódicos envía a las poblaciones locales a una espiral de desinformación, división y polarización, se lamenta Steve Waldman, fundador de Rebuild Local News, una coalición de unos 3.000 medios de comunicación y asociaciones que no lo está, pero que está restaurando los medios locales. A nivel nacional, sobre una tendencia a considerar a los opositores como enemigos. A nivel local, cuando te los encuentras en un partido o en el supermercado, te das cuenta de que también son seres humanos. »

Más de mil medios de prensa se reúnen ahora como “diarios fantasma” : han perdido a más de la mitad de sus empleados y son producidos por un número reducido de periodistas, a veces ubicados lejos del terreno que se supone que deben cubrir. El informe cita el ejemplo del error cometido el 5 de septiembre de 2023 por el Noticias de Hutchinson, periódico de Kansas, antiguo premio Pulitzer, adquirido en 2016 por Gannett Group. En primera plana, el periódico describía –foto de apoyo– a un grupo de “dinámico y feliz” residentes de una residencia de ancianos de la ciudad practicando kayak en un lago arbolado. Los lectores quedaron asombrados: nunca habían visto un lago así cerca de su casa. En realidad, el artículo menciona las actividades propuestas en una localidad del mismo nombre, pero ubicada en Minnesota. El artículo fue elaborado por un profesional independiente que no vive en Hutchinson y por encargo de un editor con sede en Oklahoma…

Corrupción y despilfarro

Debido a la disminución de la publicidad y la competencia de Internet, Estados Unidos ha perdido más de 2.500 periódicos desde 2005 y 43.000 periodistas, o casi dos niveles de personal editorial. La Universidad Northwestern estima que un tercio de los periódicos locales probablemente cerrarán a finales de 2024. Los aproximadamente 6.000 periódicos supervivientes son en su mayoría semanarios, propiedad de empresas de inversión que buscan reducir costos.

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