El presidente de la Fed, Powell, todavía espera recortar las tasas este año, pero aún no

Jerome H. Powell, presidente de la Reserva Federal, dijo el miércoles que cree que el banco central comenzará a reducir los costos de endeudamiento en 2024, pero que las autoridades aún necesitan ganar «mayor confianza» en el control de la inflación antes de tomar una decisión.

«Creemos que nuestra tasa de política probablemente haya alcanzado su punto máximo durante este ciclo de ajuste», dijo Powell en un testimonio ante el Comité de Servicios Financieros de la Cámara de Representantes. «Si la economía en general se desempeña como se espera, probablemente será apropiado comenzar a reducir la rigurosidad de las políticas en algún momento de este año».

Los comentarios de Powell sobre política económica coincidieron en gran medida con las expectativas del mercado. Las autoridades han elevado las tasas de interés en 2022 y 2023 para desacelerar el crecimiento y controlar la inflación, y han estado señalando durante meses que pronto podrían comenzar a reducir esas tasas a medida que el aumento de los precios disminuya. Los funcionarios de la Fed también dejaron en claro que no querían comenzar a recortar los costos de endeudamiento prematuramente y mantuvieron abiertas sus opciones en cuanto al momento.

Pero si bien Powell dijo pocas novedades sobre las perspectivas de las tasas, sí dio noticias importantes sobre otro tema: la regulación bancaria.

Además de guiar la economía con su política de tasas de interés, la Reserva Federal supervisa los bancos más grandes del país y trabaja para mantener la estabilidad financiera. Durante su testimonio del miércoles, Powell enfrentó una serie de preguntas sobre las principales regulaciones bancarias propuestas por la Reserva Federal y otros reguladores el año pasado, denominadas el «final de Basilea III».

El presidente de la Reserva Federal señaló que se avecinaban cambios importantes en las reglas propuestas y que era una «opción muy plausible» que los reguladores pudieran reemitirlas por completo, algo por lo que los lobbystas que representan a los bancos más grandes de Estados Unidos han defendido con vehemencia.

Si bien muchas de las noticias en la audiencia se centraron en la regulación bancaria, los inversores siguieron de cerca el testimonio de Powell, en busca de pistas sobre lo que podría suceder a continuación con las tasas de interés. Lo que recibieron fue una continuación del mensaje que la Reserva Federal ha estado enviando durante meses: se avecinan recortes de tasas, pero la Reserva Federal quiere tener cuidado al implementarlos.

«Lo que hemos visto hasta ahora es una economía que está creciendo a un ritmo sólido», dijo Powell, incluso cuando la inflación cae bruscamente. «Así que estas son las condiciones que estamos viendo -son condiciones muy atractivas- y estamos tratando de utilizar nuestras políticas para mantener ese crecimiento y mantener fuerte el mercado laboral, al mismo tiempo que logramos mayores avances en materia de inflación».

Las autoridades de la Fed aumentaron rápidamente las tasas de interés desde marzo de 2022 hasta julio de 2023, llevándolas a un rango de 5,25% a 5,5%, donde se encuentran ahora. Eso ha encarecido las hipotecas, los préstamos comerciales y otros tipos de préstamos, lo que ha contribuido a frenar una economía que, de otro modo, conserva un impulso sustancial.

Los funcionarios han indicado que podrían recortar las tasas de interés varias veces este año, y Wall Street está tratando de evaluar cuándo podrían comenzar esas medidas.

La próxima reunión de la Reserva Federal será el 19 y 20 de marzo, pero pocos inversores esperan que los funcionarios reduzcan las tasas de interés en esa reunión. Los mercados ven la reunión de la Fed de junio como una candidato más probable para el primer recorte de tipos, y apuestan a que los banqueros centrales podrían reducir los costes de endeudamiento tres o cuatro veces para finales de año.

El presidente de la Reserva Federal advirtió contra un recorte de tasas demasiado pronto, señalando que «reducir la rigurosidad de las políticas demasiado pronto o demasiado podría resultar en una reversión del progreso que hemos visto en materia de inflación y, en última instancia, requerir una política aún más estricta». »

Aunque la inflación ha caído, sigue por encima del objetivo del 2% de la Reserva Federal.

La medida de inflación preferida del banco central subió un 2,4 por ciento anual en enero, muy por debajo de su máximo de casi el 7 por ciento. La medida aumentó en un 2,8 por ciento después de eliminar los precios volátiles de los alimentos y los combustibles para obtener una lectura más clara de la tendencia de la inflación. (Una medida de inflación separada pero relacionada, el índice de precios al consumidor, alcanzó un pico más alto en 2022 y permanece ligeramente más elevado.)

No obstante, Powell también reconoció que podría haber riesgos al esperar demasiado para recortar las tasas de interés, porque «reducir las restricciones políticas demasiado tarde o demasiado poco podría debilitar indebidamente la actividad económica y el empleo».

Hasta ahora, se han logrado avances en el enfriamiento incluso cuando el mercado laboral se ha mantenido fuerte, con una sólida contratación y el desempleo es alto en un 3,7 por ciento, un nivel bajo según estándares históricos.

Los funcionarios de la Reserva Federal esperan que su política ayude a restablecer el equilibrio de la economía, de modo que los aumentos de precios puedan volver a un nivel normal. Por ejemplo, el número de puestos vacantes ha disminuido durante el año pasado y, a medida que las empresas compiten menos agresivamente por los empleados, el crecimiento salarial se está desacelerando. Eso podría dejar a las empresas con menos incentivos para subir los precios para cubrir los crecientes costos.

Powell señaló que en el mercado laboral «las condiciones de oferta y demanda continuaron equilibrándose».

Mientras que algunos legisladores hicieron preguntas sobre el mercado laboral y la inflación, el presidente de la Reserva Federal respondió muchas preguntas sobre la candente propuesta del banco central para endurecer las regulaciones bancarias, el «final de Basilea».

La propuesta, que es la versión estadounidense de una norma internacional, introduciría una serie de cambios en la supervisión bancaria que en última instancia aumentarían la cantidad de capital -un colchón financiero- que los grandes bancos deben mantener.

Si bien la regulación es generalmente una cuestión esotérica y poco dramática, los bancos y sus grupos de presión han montado una campaña vehemente contra la propuesta. El esfuerzo incluso incluyó un comercial de televisión, con música de piano oscuro, que La proposición sería costoso para las familias, los agricultores y las personas mayores.

Incluso dentro de la junta de la Reserva Federal con sede en Washington, los gobernadores que votarán sobre la propuesta han planteado preguntas o expresó una oposición categórica a las medidas defendidas por Michael Barr, vicepresidente de supervisión de la Reserva Federal, y sus colegas reguladores bancarios.

Powell ha señalado repetidamente que se harán cambios a la propuesta.

«Escuchamos las preocupaciones y espero que haya cambios importantes y significativos en la propuesta», dijo Powell, afirmando que el producto final tendría un «amplio apoyo» dentro de la Reserva Federal y en el mundo en general.

Dijo que la Reserva Federal no había «tomado la decisión» de volver a proponer una reforma bancaria, pero que era una «opción muy plausible».

Fue una gran noticia: los bancos presionaron al banco central para que retirara su propuesta y publicara una nueva versión. Una nueva propuesta sería una victoria para la industria, aunque también probablemente retrasaría el cronograma para finalizar las reglas, que son políticamente complicadas, hasta la temporada electoral de 2024.