El cambio climático ocupa un lugar central en la economía

A principios de enero en San Antonio, decenas de estudiantes de doctorado. Los economistas se reunieron en una pequeña habitación sin ventanas en los rincones de un Grand Hyatt para escuchar nuevas investigaciones sobre el tema más candente en su conferencia anual: cómo el cambio climático lo afecta todo.

los papeles en esta sesión se han centrado en el impacto de los desastres naturales en el riesgo hipotecario, la seguridad ferroviaria e incluso los préstamos de día de pago. Algunos participantes tuvieron que quedarse atrás porque los asientos ya estaban ocupados. No fue una anomalía.

Casi cada bloque de tiempo en la conferencia de las Asociaciones Aliadas de Ciencias Sociales –una reunión de docenas de organizaciones académicas relacionadas con la economía reconocidas por la Asociación Económica Estadounidense– hubo varias presentaciones relacionadas con el clima para elegir, y la mayoría parecía igualmente popular.

Para aquellos con un interés de larga data en cuestiones ambientales, la proliferación de materiales relacionados con el clima es un avance bienvenido. «Es muy agradable no ser los locos que estaban en la sala en la última sesión», dijo Avis Devine, profesor asociado de finanzas inmobiliarias y sostenibilidad en la Universidad de York en Toronto, al salir de una animada discusión.

La conferencia, una de las más importantes de la profesión económica, tiende a ser una destilación de lo que obsesiona al campo en un momento dado, y hay amplia evidencia de que después del año más cálido registrado en la historia, el clima está en el centro de atención. .

Se han publicado artículos sobre el impacto económico local de la fabricación de turbinas eólicas, la estabilidad de las redes eléctricas a medida que absorben más energía renovable, el efecto de los vehículos eléctricos en las opciones de vivienda y cómo el humo de los incendios forestales ejerce presión sobre las finanzas de los hogares. Otros han analizado los beneficios de un dique para el riesgo de inundaciones en Venecia, la carga económica de la incertidumbre sobre la política climática, el flujo de inmigrantes desplazados por el clima extremo, cómo los bancos están expuestos a las regulaciones de emisiones y el impacto de las temperaturas más altas en la productividad de las fábricas – sólo para nombrar unos pocos.

Según la presidenta de la Asociación Estadounidense de Finanzas, Monika Piazzesi, la mitad de los documentos presentados a su grupo trataban sobre inversión ambiental, social y de gobernanza, en sentido amplio, y no tenía suficientes espacios para incluirlos a todos. (Cada asociación solicita y selecciona sus propios artículos para presentar en la conferencia).

Janet Currie, la nueva presidenta de la Asociación Económica Estadounidense, eligió a un economista ambiental, Michael Greenstone, de la Universidad de Chicago, para pronunciar el discurso de apertura de la conferencia. Se centró en el desafío global de cambiar a energías renovables y el correspondiente potencial para reducir la contaminación del aire, que es particularmente mortal en países en desarrollo como India e Indonesia.

«Esto no es sólo una serie de cuestiones, sino una cuestión importante e interrelacionada», afirmó el Dr. Currie. “No sólo los economistas, sino todo el mundo se da cuenta de que éste es un problema de primer orden y que afecta a la mayoría de las personas de una forma u otra. Esto anima a todos a querer trabajar en ello utilizando su propia lente.

O como dijo Heather Boushey, miembro del Consejo de Asesores Económicos de la Casa Blanca, mientras moderaba un panel sobre la macroeconomía del cambio climático: “Ahora todos somos economistas climáticos. »

No es que la economía haya ignorado el cambio climático. Investigaciones que se remontan a décadas atrás han predicho el impacto del calentamiento en el producto interno bruto (una “externalidad”, en el lenguaje económico) y extrapolaron a partir de ahí un cálculo de cuánto gravar una tonelada de emisiones de carbono.

«Hubo un tiempo en el que al menos algunas personas pensaban: ‘El carbono es una externalidad no internalizada’. Sabemos cómo resolver este problema”, afirmó Allan Hsiao, profesor asistente de la Universidad de Princeton. Pensaron: “Tal vez el problema sea importante”, añadió, “pero los factores y tensiones económicos subyacentes, los mecanismos sutiles y no tan obvios, no estaban ahí. »

Esta percepción ha cambiado. Una solución favorecida por los economistas, que era limitar las emisiones de carbono y crear un mercado comercial para permisos, fracasó en 2009 bajo el peso de una economía débil, la complejidad administrativa y una oposición decidida. En los últimos años ha surgido un enfoque diferente: proporcionar incentivos para la producción de energía limpia, que preste más atención a las realidades políticas y a la distribución equitativa de costos y beneficios, dos temas que también han recibido más atención en los círculos económicos últimamente.

También creó una colisión de nuevas preguntas, proporcionando material para una multitud de temas de disertación. “Ahora la gente se da cuenta de que hay mucha riqueza”, afirmó el Dr. Hsiao.

El auge de la investigación climática en economía se debe en parte a que figuras establecidas encuentran formas de abordar cuestiones relacionadas dentro de sus propias especializaciones. Pero gran parte del entusiasmo proviene de los recién llegados al campo que recién están construyendo sus archivos de publicaciones, aprendiendo a dominar el mundo de los datos geoespaciales a partir de fuentes como satélites meteorológicos, sensores de temperatura y registros históricos de precipitaciones.

Tomemos como ejemplo a Abigail Ostriker, que está realizando una beca postdoctoral en Harvard antes de comenzar este verano como profesora asistente en la Universidad de Boston. Se había disgustado con el hecho de que el clima fuera un área de interés mientras estaba en la universidad en la década de 2010, después de que la muerte de la legislación sobre comercio de emisiones en el Congreso marcara el comienzo de un período relativamente estancado para la política climática.

Pero abandonó sus estudios de posgrado cuando se dio cuenta de que había mucho trabajo por hacer para determinar cómo las sociedades pueden hacer frente a los efectos del cambio climático, que ahora es una nueva normalidad, no una amenaza lejana.

«Sentí que el cambio climático ya estaba aquí», dijo el Dr. Ostriker, quien se graduó con una papel sobre cómo las regulaciones de las llanuras aluviales de Florida han cambiado la construcción de viviendas. “Me he centrado en el lado de la adaptación: ¿dónde veremos estas consecuencias y qué políticas protegerán a las personas de estas consecuencias? ¿Quizás las políticas las exacerbarán de manera perversa?

La generación emergente de economistas climáticos no sólo aporta nuevas ideas y nuevas energías. Esta especialización está atrayendo a más mujeres y personas de color a la economía, ayudando a cambiar la cara de un campo que durante mucho tiempo ha sido notoriamente blanco y masculino, dijo Paulina Oliva, profesora asociada de la Universidad del Sur de California que ayudó a seleccionar artículos para la revista American . Programa de Asociación Económica en la Conferencia de San Antonio.

“Eso me pareció particularmente emocionante, porque sabes lo difícil que ha sido para la economía tener diversidad”, dijo el Dr. Oliva.

Para atraer a investigadores jóvenes a este campo, es útil que la demanda de economistas climáticos esté en auge, en colegios y universidades, pero también en agencias gubernamentales, empresas privadas y grupos de expertos sin fines de lucro. Un sitio web que rastrea ofertas de trabajo para economistas académicos de todo el mundo. EconJobMarket.orgmuestra que el 5,5% de los anuncios mencionaron la frase «cambio climático» en 2023. Esa cifra fue superior al 1,1% de una década antes, dijo Joel Watson, profesor de la Universidad de California en San Diego, que dirige el sitio.

Estas oportunidades incluyen numerosas oportunidades dentro del gobierno de los EE. UU., que ha sido integración prioridades climáticas en varias agencias desde que el presidente Biden asumió el cargo en 2021. Los impactos climáticos ahora son parte del análisis costo-beneficio de las nuevas regulaciones, se consideran en las proyecciones de crecimiento económico y se reflejan en las previsiones presupuestarias.

La Ley de Reducción de la Inflación no puso precio al carbono, algo que los economistas han estado defendiendo durante décadas. Pero Noah Kaufman, investigador del Centro de Política Energética Global de la Universidad de Columbia, cree que sus herramientas podrían guiarse por el análisis económico para transformar el sistema energético, al mismo tiempo que se mitiga el impacto en las comunidades que dependen de la producción de combustibles fósiles y se aseguran los beneficios de las energías renovables. energía. Las inversiones en energía son ampliamente compartidas.

“Los economistas necesitan ponerse al día con los formuladores de políticas”, dijo el Dr. Kaufman, quien trabajó en política climática en el Consejo de Asesores Económicos de Biden. “Es lamentable que no hayamos producido esta literatura hace décadas. Pero considerando que no lo hemos hecho, es muy emocionante y una oportunidad única para tratar de ser útiles ahora.